Quatro anos atrás, os peixes-boi foram declarados fora do risco de extinção e agora estão morrendo em ritmo recorde

Quatro anos atrás, os peixes-boi foram declarados fora do risco de extinção e agora estão morrendo em ritmo recorde
Entre os peixes-bois resgatados este ano nas águas da Flórida estavam 13 filhotes órfãos. Pelo menos dois acabaram em um centro de reabilitação do SeaWorld, onde enfrentaram uma longa recuperação. Foto de Amy Green

Ela estava parada em uma piscina medicinal em um centro de reabilitação do SeaWorld, apenas levantando seu focinho bigodudo de vez em quando para respirar. Seu focinho repousava sobre um cano para facilitar o esforço. Seu corpo era esguio, dificilmente um de peixe-boi volumoso (um parente de elefantes) que ela deveria ter sido. Sua barriga era côncava. O peixe-boi estava perto da morte por fome.

“Você está olhando para o corpo que se desliga. Você está olhando para o corpo que come suas próprias reservas de gordura. Você está olhando para o corpo que faz um monte de coisas para tentar salvar o núcleo”, disse Jon Peterson, vice-presidente de operações zoológicas do SeaWorld, que supervisionou os cuidados do peixe-boi junto com a equipe veterinária. “Quando isso continuar, isso seria desconfortável? Com certeza. Isso seria doloroso? Mais do que provável.”

Peterson chamou o peixe-boi de “Nº 37”, porque ela foi a 37ª peixe-boi a ser resgatada este ano das águas da Flórida. Ela pesava 530,7 kg, até 285 kg a menos do que deveria ter aos 12 anos de idade. Sua recuperação seria longa e cansativa, se ela sobrevivesse.

“Agora, cada caloria que ela ingere tenta cuidar da decadência do corpo que está acontecendo”, disse ele. “Tenta cuidar das infecções que estão se espalhando. Então nenhuma dessas calorias ainda vão engordá-la. Elas vão literalmente tentar salvar seu corpo.”

Este peixe-boi em um centro de reabilitação do SeaWorld estava tão fraco de fome que apoiava sua cabeça em um cano para ajudá-lo a levantar para respirar. Foto de Amy Green
Este peixe-boi em um centro de reabilitação do SeaWorld estava tão fraco de fome que apoiava sua cabeça em um cano para ajudá-lo a levantar para respirar. Foto de Amy Green

A Nº 37 é uma das sortudas. Durante 2021, 937 peixes-boi morreram na Flórida, mais que o dobro da média anual dos últimos cinco anos, em apenas nove meses. A perda impressionante representa 10% da população do animal no estado, estimada em 8.810.

Mais da metade das mortes estão na Lagoa do Rio Indian, um estuário na Costa Leste de 251 quilômetros que está entre os mais biologicamente diversos do continente. Problemas contínuos da qualidade da água levaram a uma perda generalizada de ervas marinhas, o alimento preferido do peixe-boi. Muitas das mortes estão relacionadas ao tipo de desnutrição que a Nº 37 sofreu, embora os peixes-boi também enfrentem ameaças do crescimento da maré vermelha, que é tóxica, perda de habitat e acidentes com barcos. Grupos ambientais dizem que, na costa leste da Flórida, cerca de 20% da população de peixes-boi foi dizimada.

A calamidade vem quatro anos depois do Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos Estados Unidos (USFWS) ter declarado efetivamente o peixe-boi no caminho para a recuperação e reduziu o animal de risco de extinção para espécie ameaçada, uma decisão que gerou ampla oposição. Agora, alguns especialistas dizem que o rebaixamento na lista não só foi prematuro, mas negligenciou sinais de alerta cientificamente documentados na época em que o peixe-boi estava em apuros, deixando os animais vulneráveis para os últimos de uma série de eventos de mortalidade. Dois líderes do Congresso da Flórida, os deputados Vern Buchanan (Republicano de Sarasota) e Darren Soto (Democrata de Kissimmee), apresentaram legislação destinada a restaurar o status de ameaçado do peixe-boi.

“Se você não acredita que é um problema sério e vai ser um problema de curto prazo, não vai colocar o esforço científico nisso, ou o esforço político , ou as práticas de gestão em vigor para evitar esses declínios no futuro”, disse Pat Rose, biólogo aquático do Clube de Salvamento do Peixe-boi, que passou 40 anos trabalhando com peixes-boi para o grupo e também para os governos federal e estadual. “Isso é o que eu chamo de negligência, que eles julgaram mal a gravidade dos problemas e não tomaram as medidas apropriadas para evitar que isso diminuísse ainda mais.”

Save the Manatee Club
Save the Manatee Club

Algas nocivas proliferaram e mataram as ervas marinhas

Entre os habitats mais importantes do mundo para o icônico e carismático peixe-boi está a Lagoa do Rio Indian, que se estende por cinco condados de Brevard, perto do meio do estado ao sul, até o Condado de Palm Beach. As águas quentes estuárias e ervas marinhas historicamente exuberantes fornecem um refúgio para os animais especialmente durante o inverno, quando ficam estressados na água fria.

Nos últimos anos, a contínua poluição com nutrientes que é associada, por exemplo, a fertilizantes, produzidos principalmente a partir de gás natural, e fossas sépticas desencadearam florescimento de algas prejudiciais que podem nublar a água historicamente cristalina da lagoa, impedindo que a luz solar atinja a erva marinha ondulante sob a superfície. Desde 2009, pelo menos 58% da erva marinha no norte da Lagoa do Rio Indian foi perdida. No Rio Banana, na parte norte da lagoa, pelo menos 96% da erva marinha se foi.

Para os peixes-boi, a escassez significa que, quando ocorre uma onda de frio, eles enfrentam uma escolha crucial: ficar e potencialmente passar fome ou procurar alimento em outro lugar e congelar. Mas os peixes-boi da Flórida estavam estressados muito antes, e não apenas na Lagoa do Rio Indian. Durante a última década, houve múltiplos incidentes de mortalidade. Em 2013, houve 830 mortes, o recorde anterior.

Em janeiro de 2021, ficou claro que algo estava errado novamente na Lagoa do Rio Indian, disse Bill Greer, pesquisador associado da Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida, que faz parte de uma equipe de três pessoas que resgatam peixes-boi mortos e doentes na lagoa. Após uma série de períodos frios, a equipe começou a receber chamadas quase diárias sobre peixes-boi mortos, muito mais do que já haviam experienciado antes. Os membros da equipe procuraram outras agências para pedir ajuda.

“É um trabalho bastante físico, apenas ao manusear as carcaças e manipulá-las durante os exames”, disse ele. “Também chegou ao ponto em que tentávamos ter certeza de que estávamos tendo tempo suficiente, você sabe, para nos recuperarmos um pouco.”

Entre dezembro de 2020 e maio de 2021, foram registrados 677 peixes-boi mortos na costa leste da Flórida, o maior número já registrado no estado durante um período de seis meses. A maioria dos óbitos ocorreu em janeiro, fevereiro e março. Os animais estavam até 40% abaixo do peso, com músculos deteriorados e gordura e atrofia grave do fígado, coração e outros órgãos. Sessenta e sete peixes-boi foram resgatados, alguns deles levados para a vizinha Blue Spring porque a Lagoa do Rio Indian na época era considerada “muito perigosa” para eles.

A grande maioria das mortes de peixes-bois ocorreu na Lagoa do Rio Indian, um estuário da costa leste com diversidade biológica, que tem sido atormentada por problemas de qualidade da água e perdas generalizadas de ervas marinhas. Foto cedida pela Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida
A grande maioria das mortes de peixes-boi ocorreu na Lagoa do Rio Indian, um estuário da costa leste com diversidade biológica, que tem sido atormentada por problemas de qualidade da água e perdas generalizadas de ervas marinhas. Foto cedida pela Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida

Especialistas se opõem ao “desclassificação” do peixe-boi

Quando o USFWS anunciou em 2017 que iria rebaixar o status do peixe-boi, a agência disse que foi porque os ganhos na população e no habitat do animal fizeram com que seu status não se encaixasse mais na definição de ameaçado. De acordo com a Lei de Espécies Ameaçadas, um animal em extinção está em risco de extinção em toda ou a maior parte de sua gama. É provável que um que esteja ameaçado fique em perigo em um futuro próximo. A agência disse que as proteções do animal não mudariam.

O rebaixamento na lista foi reprovado por todos os quatro especialistas científicos que revisaram a proposta, a grande maioria das 3.799 organizações e indivíduos que apresentaram comentários públicos (incluindo petições assinadas por 75.276 indivíduos) e a Tribo Miccosukee. A Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida apoiou o rebaixamento.

Os críticos e a Tribo Miccosukee citaram várias preocupações, incluindo a proliferação de algas prejudiciais e as perdas catastróficas de ervas marinhas na Lagoa do Rio Indian, habitat crucial para o peixe-boi. Um crítico observou que a proposta mal mencionou esses problemas e incluiu poucas soluções.

Os especialistas estavam preocupados pois a proposta se baseava em uma análise incompleta dos dados disponíveis na época e efetivamente desconsiderava mortes significativas em 2010 e 2013. Eles também apontaram que não houve discussão sobre as mudanças climáticas ou como fatores como o aumento do nível do mar, furacões e águas mais quentes, onde as algas nocivas proliferam, podem afetar o habitat do peixe-boi.

Os especialistas temiam que os problemas de habitat do animal piorassem. A USFWS reconheceu as preocupações como razões pelas quais o peixe-boi permaneceria ameaçado ao invés de ser reclassificado completamente e observou que o animal poderia ser reclassificado novamente, pois as condições de ameaça deveriam mudar.

“Especialmente na esteira de grandes mortes coletivas”, escreveu o crítico John Reynolds, cientista sênior do Laboratório Marinho Mote, “parece possível, e talvez até provável, que os parâmetros da história da vida dos peixes-boi da Flórida podem mudar para pior em um futuro próximo.”

U.S. Fish and Wildlife Service
U.S. Fish and Wildlife Service

O rebaixamento veio após uma petição da Pacific Legal Foundation, uma organização sem fins lucrativos dedicada à liberdade da informação do governo e do indivíduo. O grupo representava donos de propriedades à beira-mar em Crystal River, outro paraíso do peixe-boi da Costa Leste. A USFWS baseou sua decisão em grande parte na pesquisa de Michael Runge, ecologista e especialista em peixe-boi do Serviço Geológico dos EUA . Runge disse que sua equipe modelou vários cenários para a futura população de peixes-boi, “tipos de cenários possíveis que foram feitos para investigar nossa incerteza sobre um monte de coisas” incluindo a Lagoa do Rio Indian. A equipe também considerou as mortes coletivas de 2010 e 2013, disse ele, embora os pesquisadores não tenham tido um entendimento completo na época do impacto total do evento de 2013. Runge achou que não valia a pena esperar os dados.

“Se essa fosse a abordagem que você iria tomar, você nunca tomaria uma decisão, certo? Porque você sempre dizia: “Oh, há algum evento acontecendo. Talvez precisemos de mais alguns anos de dados'”, disse ele. “O que eu acho que é mais difícil de medir é se a percepção pública sobre o estado de conservação e o comportamento público mudou.”

Pat Rose, da organização Save The Manatee Club, disse que a lista não só não atendeu aos requisitos da Lei de Espécies Ameaçadas, que entre outras coisas exigem uma garantia de que o habitat do animal é seguro e permanecerá assim para o futuro previsível, mas também enviou a mensagem de que o peixe-boi estava bem quando não estava, o que pode afetar a política de decisões e atitudes públicas em relação ao animal. Os políticos podem decidir, por exemplo, contra novas medidas de proteção ao habitat. O Save The Manatee Club, em conjunto com o Centro de Diversidade Biológica e a organização Defenders of Wildlife, apresentaram uma notificação de intenção de processar a USFWS sobre a situação atual do peixe-boi.

“Na verdade, a USFWS era obrigada a demonstrar que esses riscos e ameaças estavam sob controle”, disse ele. Tem sido tudo, menos isso.

A USFWS disse que o trabalho com o peixe-boi não mudou significativamente desde o rebaixamento na lista. Chuck Underwood, porta-voz, disse que a agência agora está envolvida em uma revisão de status de cinco anos, que entre outras coisas, examinará as mortes de 2021 e seu potencial impacto sobre a população futura. Ele espera que esse relatório seja concluído no próximo ano.

“Nosso foco não mudou. Continuamos muito focados na conservação do peixe-boi”, disse. “Não há realmente nenhuma relação causal entre seu status listado e o que infelizmente ocorreu na Lagoa do Rio Indian.”

Jaclyn Lopez, diretora da Flórida e advogada sênior do Centro de Diversidade Biológica, caracterizou o rebaixamento de outra maneira.

“Em vez de manter o pé no acelerador e seguir com a recuperação, correr para essas metas, avançando para a restauração do habitat,” ela disse, “era como pisar nos freios. Agora, você ainda está no percurso, você ainda está no carro. Mas você está desacelerando. Você não está se movendo tão rápido para a recuperação. E todas essas outras ameaças surgiram agora. E como vimos, perdemos cerca de 10% da população estimada em todo o estado em apenas oito meses.”

Bill Greer, da Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida, faz parte de uma equipe de três pessoas que resgata peixes-bois mortos e doentes da Lagoa do Rio Indian. Foto de Amy Green
Bill Greer, da Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida, faz parte de uma equipe de três pessoas que resgata peixes-boi mortos e doentes da Lagoa do Rio Indian. Foto de Amy Green

Preparando-se para mais mortes

A calamidade agora provocou um esforço federal e estadual urgente que visa se preparar para mais mortes potenciais no próximo inverno, já que os problemas de qualidade da água da Lagoa do Rio Indian e as perdas de erva marinha não serão resolvidos tão cedo. A USFWS designou as mortes como um evento de mortalidade incomum, o que levou a uma investigação federal sobre por que os peixes-boi morreram e como prevenir mortes futuras. O Legislativo da Flórida incluiu 8 milhões de dólares para o peixe-boi no orçamento do estado. O financiamento é destinado à restauração de habitats e nascentes, outro importante habitat para o peixe-boi devido às suas temperaturas estáveis durante todo o ano.

Ao longo da Lagoa do Rio Indian, Bill Greer, da Comissão de Conservação de Peixes e Vida Selvagem da Flórida, disse que ele e as outras organizações parceiras envolvidas nos resgates do peixe-boi estão reunidos para discutir como maximizar os recursos e coordenar os esforços caso ocorra outro evento de mortalidade. A agência também está monitorando os peixes-boi sobreviventes e observando como seus movimentos mudaram na lagoa norte por causa da escassez de alimentos. A pandemia de coronavírus impediu parte desse monitoramento no ano passado, o que tornou as mortes coletivas ainda mais misteriosas. A agência ainda considera a alimentação suplementar, uma medida controversa que também seria desafiadora logisticamente para um animal que come centenas de quilos de vegetação todos os dias.

Runge disse que o peixe-boi pode voltar por causa da menor concorrência por comida. Rose disse que, embora acredite que a USFWS deva reclassificar o peixe-boi para em risco de extinção, essa não é sua prioridade imediata.

“Não quero que eles parem um minuto agora de fazer o que é imediatamente necessário para recuperar a população”, disse ele. “Seu habitat e cada membro da população.”

Esses filhotes peixes-bois talvez tivessem dias de idade quando foram resgatados, um deles com o cordão umbilical ainda preso. Foto de Amy Green
Esses filhotes peixes-boi talvez tivessem dias de idade quando foram resgatados, um deles com o cordão umbilical ainda preso. Foto de Amy Green

Para peixes-boi famintos, uma longa recuperação

Entre os peixes-boi resgatados este ano, estavam 13 filhotes órfãos. Pelo menos dois acabaram no centro de reabilitação SeaWorld, em Orlando, em um tanque não muito longe da Nº 37.

Os peixes-boi bebês foram chamados Nº 26 e N° 31. Ambos tinham talvez dias de idade quando foram resgatados, um com o cordão umbilical ainda preso. Agora, com 4 a 6 meses, os peixes-boi pareciam gordos enquanto bebiam vorazmente das mamadeiras, embora ainda enfrentem uma longa recuperação. Cada um pesava cerca de 80 quilos. Eles precisariam pesar pelo menos 600 quilos antes de serem soltos.

“Infelizmente, suas mães estão mortas ou de alguma forma se separaram delas”, disse Peterson. “Estamos olhando para três a quatro anos de investimento.”

A instalação do Sea World é uma das quatro reabilitadoras de peixes-boi resgatados. Os outros são o Zoológico de Jacksonville, o Zoológico de Miami e o Zoológico de Tampa, embora a grande maioria tenha ido para o SeaWorld. O que preocupa Peterson é que a má nutrição envolve uma recuperação muito mais longa do que outras ameaças como a maré vermelha, que leva de duas a três semanas de tratamento. Para a desnutrição, a recuperação é de seis a oito meses, e ele se preocupa em ficar sem espaço caso ocorra outro evento de mortalidade. Ele tem trabalhado com outras organizações parceiras para mover peixes-boi mais saudáveis para outros lugares, para liberar as piscinas medicinais do SeaWorld para animais mais frágeis. Ele disse que as mortes são desanimadoras.

“Trabalhamos tanto na situação do peixe-boi nos últimos 25 anos, tirando-os da lista de espécies em risco de extinção”, disse ele. “Se esse número continuar, uma população que tem… 8.000 , infelizmente, vai voltar para o risco muito rapidamente, e se não formos capazes de coibir isso, pode piorar. Esse é o medo aqui.”

Esta história foi produzida em parceria com a Inside Climate News, uma organização de notícias não-partidária sem fins lucrativos dedicada a cobrir mudanças climáticas, energia e meio ambiente.

Por Amy Green (WMFE)/ tradução de Bruno Fontanive

Fonte: WMFE

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